Les girafes comptent sur nous en Afrique

Comme beaucoup d’animaux à travers le monde, les girafes ont un avenir incertain. Ils sont confrontés à ce qu’on a appelé une ” extinction silencieuse “. Alors que l’attention du monde entier reste sur l’éléphant, le rhinocéros et les grands félins, cet animal emblématique disparaît progressivement, subissant à la fois les effets de la perte d’habitat et du braconnage de subsistance.

Les girafes en Afrique

Au milieu des années 1980, on estimait que 150 000 girafes parcouraient les savanes africaines. Au cours des 30 dernières années, ce nombre a chuté à seulement 98 000. Sous l’impulsion de ce déclin vertigineux, en 2017, l’UICN a officiellement inscrit toutes les girafes sur la Liste rouge des espèces menacées d’extinction.

Heureusement, le Dr Julian Fennessy et son épouse Stephanie ont passé les 20 dernières années à travailler tranquillement à travers le continent pour mieux comprendre le sort de ce bel animal. En 2009, ils ont créé la Fondation pour la conservation de la girafe (GCF) et ont lancé de multiples initiatives à travers l’Afrique pour tenter d’inverser la diminution inquiétante des effectifs.

En Ouganda, le GCF a travaillé en étroite collaboration avec l’Ugandan Wildlife Authority (UWA) pour surveiller activement la population florissante de la girafe rare de Rothschild (dont il a été récemment prouvé qu’elle est génétiquement identique à la girafe de Nubie – et qu’elle y a été subsumée, comme on l’appelait en premier) trouvée au nord du Nil dans le parc national de Murchison Falls.

Rassemblant des données de recherche vitales sur la conservation, le GCF a aidé l’UWA à créer une stratégie nationale et un plan d’action pour la conservation des girafes dans le pays. Au cours des dernières années, ils les ont transférés avec succès à travers le Nil, du côté sud du parc national de Murchison Falls et les ont réintroduits dans le parc national du lac Mburo, dans le sud-ouest de l’Ouganda. Cela a effectivement créé deux populations satellites complètement nouvelles, ce qui signifie qu’en Ouganda, il y a maintenant quatre populations indépendantes.

L’accent est désormais mis sur le parc national de la vallée de Kidepo, qui se trouve dans le nord-est de l’Ouganda, à la frontière avec le Kenya et le Sud-Soudan. Kidepo est l’une des dernières véritables régions sauvages d’Afrique, offrant de vastes plaines et des panoramas montagneux. Kidepo, qui abritait auparavant des communautés fortement armées et hostiles, a été oublié du monde extérieur pendant des décennies. Ce n’est qu’en 2006, après le désarmement de la population locale, que la région est redevenue accessible par la route et considérée comme un endroit sûr à visiter.

Bien que les preuves historiques suggèrent que Kidepo soutenait auparavant l’une des plus grandes populations de girafes nubiennes de l’Ouganda – environ 400 à la fin des années 1960 – elles ont été fortement touchées par le braconnage et ont rapidement décliné. Au début des années 1990, il ne restait plus que trois personnes. A ce moment-là, trois autres ont été amenés du Kenya pour compléter la population qui diminue dangereusement. Malheureusement, peu après leur arrivée, l’un d’entre eux a succombé à la prédation du lion.

Avec la stabilité retrouvée et la sécurité accrue dans la région, les espoirs sont à nouveau grands. Au cours des trois dernières années, le GCF et l’UWA ont mené une enquête annuelle sur la girafe de Kidepo afin d’aider à comprendre la dynamique de cette minuscule population et d’établir ce qui serait nécessaire pour sauvegarder et augmenter les effectifs à l’avenir.

J’ai rejoint Julian et une équipe combinée de GCF et d’UWA alors qu’ils entreprenaient leur troisième enquête. Notre objectif était de compter, de photographier et d’identifier le plus grand nombre possible de personnes, afin d’obtenir une estimation précise du nombre de personnes restant dans le parc. Simultanément, nous avons évalué la répartition et les menaces potentielles auxquelles est confrontée la girafe de la région. Nous avons été chargés de prélever des échantillons d’ADN et d’installer deux unités satellites GPS solaires sur une femme adulte et un homme adulte, afin de mieux comprendre leurs déplacements dans le parc.

Pour ce faire, nous avons divisé le parc en trois équipes et divisé le parc en trois parties. Chaque jour, chaque groupe s’est vu attribuer une région et a systématiquement traversé cette région à la recherche de girafes. Lorsque nous en avons repéré un, nous avons pris des photos de leurs côtés gauche et droit, une tâche beaucoup plus facile à dire qu’à faire, tout en enregistrant leur âge, leur sexe et leur position GPS. Chaque pelage (manteau) est unique. En comparant nos photos avec celles des années précédentes, nous avons été en mesure d’identifier avec précision celles qui avaient déjà été enregistrées et, par conséquent, d’évaluer avec plus de précision la taille réelle de la population.

La semaine a été couronnée de succès et les résultats du sondage auprès des équipes étaient prometteurs. Pendant les six jours du comptage, nous avons réussi à enregistrer toutes les girafes identifiées dans les enquêtes précédentes, y compris deux veaux nés l’année précédente. Cela a confirmé les observations du ranger de l’UWA selon lesquelles aucun n’était mort depuis le dernier décompte. Nous avons également identifié six nouveaux veaux nés au cours de la dernière année. Ces nouveaux ajouts étaient des nouvelles fantastiques et ont porté la population minuscule à un total de 32 personnes.

Nous avons également été en mesure d’ajouter aux échantillons d’ADN déjà prélevés. L’équipe a utilisé un système de biopsie à distance pour recueillir les échantillons. Une fléchette est tirée à partir d’un pistolet à fléchettes à gaz à une distance sécuritaire, puis elle tombe de l’animal au sol où elle peut être récupérée en toute sécurité.

Les échantillons sont soigneusement conservés sur le terrain et stockés jusqu’à ce qu’ils puissent être envoyés à un laboratoire pour analyse. Cet échantillonnage d’ADN est entrepris pour évaluer la dépression de consanguinité au sein de la population et pour ajouter des données à un pool central d’informations génétiques sur la girafe dans toute l’Afrique.

La semaine a culminé avec le succès du darting et du balisage par satellite GPS de deux girafes. On espère qu’avec le temps, ces personnes fourniront des informations sur la façon dont les animaux utilisent actuellement les ressources disponibles dans le parc – et aussi pour mieux comprendre les menaces potentielles auxquelles ils peuvent être confrontés.

Avec la stabilité relative de la région et l’augmentation de la présence touristique (et des revenus), l’espoir est que Kidepo pourrait s’avérer un endroit approprié pour une future translocation de girafes afin de renforcer la population existante. Cela établirait une autre forteresse viable où cette créature en voie de disparition peut enfin prospérer dans la vaste savane qu’elle appelait autrefois sa patrie.

 

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